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2017年7月 8日 (土)

夢の続き

昨夏、新チームを結成してから、練習試合を含めほとんど負け続き。中体連を2連覇したチームとはほど遠く、チームスローガンの「3連覇挑越」が霞んでいた次男所属の中学野球部。ひと冬越えて、2年生投手が成長したことで試合を作れるようにはなってきましたが、中体連に出場する市内16チームのうち、実力は客観的に見て”中の下”といったところでしょうか。

過去2年は、様々な運にも恵まれて歓喜を味わわせて頂けましたが、どんなに一生懸命練習しても、あるいは優勝候補であったとしても、半分の学校は初戦で終わるトーナメント。部活動の最後の夏はある意味残酷です。最後の練習試合も大敗し、今年は初戦敗退の覚悟も決めて観戦した息子の最後の中体連でした。

わずかな望みは昨年に続く強いクジ運。決まったトーナメント表は、優勝候補と目されるチームがすべて反対側の山に集まり、初戦の相手は数少ない練習試合で勝ち越している相手。新チームになって一度も勝っていない相手と当たるであろう2回戦を凌げば、「ひょっとすればひょっとするぞ」という期待感も微かに持っていましたが・・・。

もちろん1回戦の相手も実力的には互角。ピンチにひとつミスが出ていたら大敗してもおかしくない展開でした。1、2回戦ともに初回に先制され、毎回塁上にランナーを貯める苦しい展開。いずれも6回表(中学野球は7回戦制)までは同点かつ押されている試合でした。しかし、いずれも6回裏に勝ち越し点をあげ、2年生の継投で辛うじて逃げ切る辛勝。ともかく、新チーム結成後、コールド負けを含め、練習試合でも勝っていないチームを最後の大会で破る番狂わせを演じました。

このチーム、両校全校応援の雰囲気に臆するどころか、アドレナリンが出て実力以上の力を出すタイプの子達が多いようです。昨年、一昨年と同じ舞台を経験しているアドバンテージもあるのかもしれませんが、先週までこんなに打線がつながるチームではありませんでした。極め付けは準決勝。初回先制点を奪われるのは3試合連続。その後ピンチとチャンスを繰り返し、1,2回戦と同じ展開となりました。客観的には面白い試合ですが、観戦する親の寿命が縮むような試合です。

14993073565285回裏、何度も凌いできた2アウト満塁で痛恨の失策で走者一掃となったときは、さすがに終戦を覚悟しました。2点差の最終回、連打でチャンスを作って1アウト満塁。ここでこの大会5割を超す打率の息子の一打が平凡なレフトフライに終わった時が2度目の敗戦覚悟。しかし、この大会から4番に起用された中学スタートの3年生が追い込まれた後、起死回生のレフト前タイムリー。ネット裏の親達はもう狂喜乱舞。さらに、相手エラーも重なって、最終回2死からの大逆転となりました。ドラマはここで終わりません。その裏、2死2,3塁。一打同点のピンチにライトを襲ったライナーを、守備固めに起用された1年生がスーパーダイビングキャッチで試合終了。私の寿命は確実に3年縮まりました。

この勢いで3連覇となれば出来すぎで、優勝候補筆頭の相手に3連投+ダブルヘッターとなった決勝に我々投手陣のお釣りは無く、ケガで投球練習すらできなかった3年生エースを投入も実らず大敗。それでも途中までは互角の戦いを見せるまで、このチームは成長していました。正直、選手も親も、優勝よりもこの決勝の舞台に3年連続進出したことで満足していたのが真の敗因だったのかもしれません。

半分のチームが1試合で終わってしまう中、この弱小チームの3日間4試合は、子供達そして親にとっても一生消えない思い出となるはずです。1年生からベンチ入りさせてもらっている息子は中体連函館地区12連勝。1年次は全道大会にも連れてってもらえ、すばらしい経験をさせてもらいました。残念ながら3連覇と2度目の全道は叶いませんでしたが、高校でも野球を続けると言っています。息子とともに甲子園を目指す親の夢は叶いそうです。

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